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L'asteroide da record che ha sfiorato la Terra

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Alle ore 19 del 27 giugno ha raggiunto la distanza minima di 12.000 chilometri dalla superficie del pianeta, guadagnandosi il primato del più grande asteroide che finora abbia sfiorato la Terra. Si chiama 2011 MD, ha un diametro compreso fra 8 e 18 metri e il suo nome resterà legato a questo record finché gli scienziati non scopriranno altri oggetti di dimensioni confrontabili capaci di avvicinarsi tanto alla Terra.

Prima di 2011 MD, il record era detenuto dall’asteroide 2008 TC3 dal diametro di 4 metri, il primo osservato in diretta in rotta di collisione con la Terra nell’ottobre 2008, quando è andato in mille pezzi e i suoi frammenti sono caduti nel deserto del Sudan.

“Ci sono poi altri asteroidi che si sono avvicinati alla Terra più di quanto abbia fatto 2011 MD, ma erano decisamente più piccoli. E l’asteroide che lunedì scorso ha sfiorato la Terra è pur sempre di dimensioni ridotte. Di anno in anno aumentano le capacità di riuscire a vedere oggetti di questo tipo”.

A far luce sul passaggio dell’asteroide è Andrea Milani del dipartimento di Matematica dell’Università di Pisa, a capo del gruppo di ricerca specializzato nel calcolare le orbite dei cosiddetti Neo (Near Earth Objects), gli asteroidi la cui orbita potrebbe portarli ad avvicinarsi pericolosamente alla Terra.

Fortunatamente, se un asteroide come 2001 MD dovesse cadere sulla Terra, l’effetto sarebbe quello di un grosso fuoco d’artificio, senza alcuna conseguenza per il pianeta. La sorveglianza di questi fenomeni è comunque indispensabile, poiché le dimensioni non sono l’unico elemento da considerare: altrettanto importante è la composizione degli asteroidi. “Per esempio – ha spiegato Milani – il grande cratere scoperto recentemente nel Sud dell’Egitto è stato provocato da un meteorite metallico di appena 2 metri di diametro. Soltanto il 10% degli asteroidi ha una composizione così dura ed è su questi ultimi che si concentrano i programmi di sorveglianza, come quello che il centro di Pisa conduce in collaborazione con il Jet Propulsion Laboratory (Jpl) della Nasa.

O.O.

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